• Av. João Olímpio de Oliveira, 1561 - Vila Asem, Itapetininga - SP
  • (15) 3376-9930
  • Email: mat.itp@ifsp.edu.br

O paciente pode fazer matemática mental, mas não reconhece números

O curioso caso do homem que pode ler letras, mas não números

Por: Caio Dalla Vechia em 17 Set 2021

"Isso é muito estranho para palavras", ele murmura. Ele está segurando uma espuma verde 8 do tamanho de um prato. Quando em pé, parece uma confusão incoerente. Mas quando ele o gira 90 °, a forma entra em foco; parece "uma máscara". Ele começa a girar o numeral para frente e para trás, observando-o derreter e ficar coeso indefinidamente. Ele finalmente o entrega a um cientista próximo, dizendo: "Você precisa tirar isso."

Esse homem, conhecido como RFS, é o tema de um novo estudo de caso que deixaria o neurologista Oliver Sacks orgulhoso. O RFS consegue ler muito bem palavras e letras. Mas, como os pesquisadores relataram este mês no Proceedings of the National Academy of Sciences , ele não consegue ver os numerais - pelo menos não conscientemente. Seu déficit surpreendentemente específico poderia ajudar os neurocientistas a entender como a percepção consciente surge no cérebro. "O que isso me diz", diz Christof Koch, neurocientista do Instituto Allen que se especializou em consciência, "é que ... você pode obter a dissociação entre cognição e consciência."

RFS, um geólogo engenheiro com quase 60 anos, começou a sentir dores de cabeça, amnésia, tremores e dificuldade para andar em outubro de 2010. Os médicos não conseguiram determinar a causa - eles suspeitaram de um derrame, então descobriram que ele tinha uma doença chamada síndrome corticobasal, que mata as células cerebrais.

Então, os números começaram a parecer estranhos para o RFS. O 4 em um relógio pode virar para trás, por exemplo. Eventualmente, os numerais se deterioraram em bolhas "espaguete" bagunçadas e irreconhecíveis - um desastre para alguém que fazia matemática o tempo todo. E não foi apenas seu trabalho que sofreu. Ele não conseguia ler etiquetas de preços ou placas de limite de velocidade. Em hotéis, ele tinha que marcar o batente da porta de seu quarto com um marcador mágico.

Mesmo assim, ele ainda conseguia fazer aritmética mental e realizar outras operações matemáticas. E, estranhamente, embora os dígitos de 2 a 9 tenham sido misturados, 0 e 1 pareciam normais - talvez porque esses dígitos se assemelhem a letras, que RFS poderia ler, ou talvez porque eles tenham associações com conceitos profundos, como ausência e unidade, o que pode permitir que seu cérebro para processá-los. Ele finalmente dominou um sistema de dígitos inteiramente novo (onde ⌊ representava 2, ⌈ significava 8, etc.) ; determinado a continuar trabalhando, ele montou seu computador para apresentar os novos numerais na tela.

Em 2011, RFS foi encaminhado a uma equipe de neurocientistas da Universidade Johns Hopkins (JHU) liderada por Michael McCloskey e seus alunos de graduação Teresa Schubert e David Rothlein. Um teste que o trio fez com o RFS envolveu a espuma verde 8. Schubert, agora na Universidade de Harvard, diz que a equipe esperava que tocar no numeral ajudasse o RFS a vê-lo, mas não. Ele podia sentir as curvas da figura, mas sua imagem permanecia teimosamente embaralhada - provavelmente, diz Schubert, porque o cérebro prioriza a visão sobre os outros sentidos. E sentir uma coisa, mas ver outra, deixou o RFS perturbado, diz McCloskey. "Ele entendeu que poderia contribuir para o conhecimento científico e estava disposto a suportar os testes. Mas não foi agradável."

Os testes também revelaram que o déficit de RFS não é um simples mau funcionamento visual. Afinal, ele podia ver a forma do 8 da espuma claramente em certas orientações. Em vez disso, o déficit dependia de sua interpretação: assim que seus circuitos cerebrais inconscientes registravam um número, tudo dava errado. O fato de ainda conseguir interpretar letras, diz Schubert, dá suporte à ideia de que o cérebro tem um módulo especializado para processar números. E sua capacidade de reconhecer e manipular novas figuras como representações de números sugere que suas habilidades matemáticas de nível superior permaneceram intactas.

Talvez mais importante, o déficit de RFS pode lançar luz sobre como surge a percepção consciente. Em outro teste, os cientistas do JHU mostraram a ele grandes números e letras com pequenos desenhos de rostos embutidos neles. Ao visualizar as letras com faces incorporadas, o RFS relatou ter visto ambas. Além disso, um eletroencefalograma (EEG) registrou uma onda cerebral característica chamada N170, que está fortemente associada à visão de rostos.

Em contraste, quando são mostrados números com faces incorporadas, o efeito do número aparentemente supera o da face: RFS relatou não ter visto nenhum; tudo parecia espaguete. Mesmo assim, um EEG ainda mostrava o pico característico do N170 para registrar rostos. De alguma forma, seu cérebro ainda estava processando e identificando um rosto - uma habilidade de alto nível - embora sua mente consciente estivesse alheia. Esse déficit mostra que o processamento cognitivo de alto nível e a consciência são distintos, diz Koch. "Você pode conseguir um sem o outro."

Sara Ajina, neurocientista da Universidade de Oxford que estuda déficits de consciência visual, como a visão cega - uma "visão" residual e inconsciente em pessoas com danos no sistema visual do cérebro - diz que costuma ser cética sobre o quanto os cientistas podem aprender com estudos de caso único . Mas ela elogiou o trabalho com RFS por ir além de apenas seu déficit numérico básico para explorar como isso afetava o reconhecimento facial e outras habilidades de nível superior.

Ainda assim, Ajina gostaria que a equipe do JHU tivesse incorporado uma variedade maior de estímulos aos números. Por exemplo, o RFS poderia ter notado movimento dentro dos números, em oposição aos desenhos estáticos? Dada a ênfase do cérebro humano na visão, talvez o movimento pudesse romper os emaranhados e penetrar em sua consciência.

Infelizmente, essas perguntas provavelmente serão impossíveis de responder: a saúde de RFS piorou recentemente, limitando sua capacidade de falar e se mover. Mas seus déficits únicos e disposição para suportar testes inquietantes já ensinaram muito aos pesquisadores. "É uma demonstração muito boa de tudo o que a consciência exige", diz Schubert - bem como um lembrete de quão frágil é esse presente.